O que é um ambiente anaeróbico?

Fontes termais são geralmente anaeróbicas.

Um ambiente anaeróbico é aquele em que há pouco ou nenhum oxigênio respirável. A Terra é composta principalmente de ambientes aeróbicos e possui poucas áreas anaeróbicas. Talvez sem surpresa, a maior parte da vida na Terra habita ambientes aeróbicos, evitando anomalias anaeróbicas. No entanto, os ambientes anaeróbios são frequentemente de grande interesse para geólogos, zoólogos e biólogos, devido aos insights incomuns que proporcionam à natureza.

Ambientes Aeróbicos vs. Anaeróbios

Em um ambiente aeróbico, oxigênio respirável existe na forma de O2. A presença de O2 permite a existência continuada de plantas, mamíferos, répteis e a maioria das bactérias na Terra. Se colocados em um ambiente anaeróbico, essas criaturas morreriam de hipóxia ou falta de oxigênio. Como tal, os ambientes aeróbicos tendem a ser muito mais ecologicamente diversos que os ambientes anaeróbicos.

Química de um ambiente anaeróbico

Embora o oxigênio respirável (O2) não exista em um ambiente anaeróbico, as moléculas de oxigênio (O) ainda podem estar presentes. Ambientes anaeróbicos têm condições que dificultam a ligação das moléculas de oxigênio entre si para formar O2. Em vez disso, o oxigênio se liga a outras moléculas para produzir compostos como nitrato (NO3) e sulfeto (SO3).

Exemplos de ambientes anaeróbicos

O espaço exterior é o exemplo mais óbvio de um ambiente anaeróbico, na medida em que é um vácuo que não possui moléculas de nenhum tipo, incluindo o oxigênio. No entanto, a Terra apresenta vários ambientes anaeróbicos, incluindo o fundo do oceano e fontes termais que atingem temperaturas extremas. Alguns dos ambientes anaeróbicos mais famosos e bem estudados são as fontes termais do Parque Nacional de Yellowstone. Os visitantes notam frequentemente que estas fontes quentes produzem um cheiro sulfuroso. Este é o resultado de moléculas de oxigênio soltas que se ligam ao enxofre para produzir sulfeto (SO3).

Vida em Ambientes Anaeróbios

Embora possa ser difícil acreditar, algumas criaturas podem sobreviver e até mesmo prosperar em uma atmosfera anaeróbica. Muitas vezes chamados de extremófilos, geralmente são bactérias anaeróbias que podem produzir energia sem o uso de O2. Eles existem na maioria das fontes termais anaeróbicas na Terra e poderiam, teoricamente, sobreviver no espaço exterior se pudessem obter uma nutrição adequada. Os cientistas também descobriram um pequeno organismo multicelular que sobrevive no ambiente anaeróbico no fundo do oceano.

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