A ciência das avalanchas

Avalanches em média matam na ordem de 30 pessoas todos os anos nos Estados Unidos, e uma temporada é muitas vezes particularmente perigosa: A primavera traz a desagradável combinação de tempo de avalanche e muitos escaladores, esquiadores, snowmobilers, snowshoers e outros entusiastas ao ar livre aproveitando de temperaturas de aquecimento e alongamento da luz do dia. Esses escorregadores de neve, em geral maciços e com cascatas rápidas - devastadores e potencialmente fatais para qualquer um que esteja em seu caminho - nem sempre são fáceis de prever, mas, em muitos casos, há muitos sinais de alerta. A maioria das avalanches fatais são desencadeadas por suas vítimas (ou outras pessoas em seu grupo), então definitivamente vale a pena conhecer o seu Avalanche 101 antes de ir para as alturas arrebatadoras, emocionantes e - sim - perigosas..

Tipos de Avalanches

Duas categorias gerais de avalanche são (1) avalanches de neve solta, também chamadas avalanches de liberação pontual ou, especialmente quando pequenas, sluffs; e (2) avalanches de placas. Os declives são tipicamente lâminas de nível de superfície que geralmente resultam de neve recém-caída superada pela gravidade e desce até o abaixamento. Como os declives geralmente são lançados abaixo de uma pessoa que os aciona e tendem a ser menores, eles são considerados menos perigosos que as lajes, mas as avalanches de neve solta ainda podem ser muito mortais: varrendo as vítimas por causa das quedas ou em fendas glaciais, ou equipamentos de enterramento, tendas e trilhas. Grandes avalanches de neve solta são chamadas de avalanches de pó.

As avalanches de lajes - estatisticamente as mais perigosas - são geralmente maiores e mais profundas que as sluffs. Elas se formam quando uma placa de neve superior se desprende de uma superfície de base subjacente, tipicamente por causa de uma fraca camada intermediária ou contato precário entre a laje e o leito. Camadas fracas notórias incluem geadas enterradas, graupel (pellets de neve com gelo) e profundidade (cristais de gelo granulares soltos formados dentro da camada de neve).

Outra classificação mais ampla é entre avalanches úmidas e secas. Avalanches úmidas resultam quando temperaturas quentes ou eventos de chuva sobre a neve permeiam a camada de neve com água. Na maioria dos casos, eles são mais lentos que as avalanches secas (que podem desmoronar a 80 milhas por hora) e tendem a seguir os contornos do terreno com mais fidelidade. Existem variedades úmidas e secas de avalanches de liberação pontual e de placas.

Existem outras espécies de avalanche além das barreiras e lajes, enquanto isso. Quando os pêlos esculpidos pelo vento de neve que se sobrepõem aos penhascos ou linhas de rochedos (como as cornijas) também desmoronam e as suas ruínas congeladas descem a rolar, resultam avalanches de queda de cornija. As avalanches de gelo ocorrem quando as cascatas de gelo - onde as geleiras se espalham por penhascos ou encostas íngremes, especialmente - lançam detritos significativos. Tanto a queda de cornija quanto as avalanches de gelo também podem disparar avalanches de placas, seja pela força de seu mergulho sobre a camada de neve instável, seja mais indiretamente e mais longe por reverberações ou fraturas disseminadas.

As avalanches úmidas chamadas avalanches de deslizamento, raramente desencadeadas por pessoas e difíceis de prever, acontecem quando toda a camada de neve, lubrificada por água derretida por baixo, desliza para baixo. Este "glide" muitas vezes acontece como uma lentidão lenta, mas também pode ocorrer em um lançamento catastrófico, estilo avalanche.

Terreno de Avalanche

Avalanches requerem uma certa inclinação do declive para a gravidade e o peso para superar a fricção - tipicamente pelo menos 25 graus, embora declives mais rasos possam gerar avalanches se a camada de neve tiver uma camada excepcionalmente fraca ou escorregadia. Montanhas muito íngremes, entretanto, tendem a lançar neve com muita frequência para construir snowpacks propensos a grandes avalanches. A maioria das avalanches ocorre em declives entre 35 e 45 graus.

O fundo de uma avalanche é sua zona de runout, onde a neve desmoronada desacelera e pára. A zona de runout geralmente engloba uma encosta mais suave abaixo de uma mais íngreme, ou uma bacia ou vale plano sob as paredes da montanha. A mensagem para levar para casa é se você estiver viajando ou acampando na zona de runout, você ainda está em risco de avalanche, mesmo que você não esteja em uma inclinação acentuada o suficiente para liberar uma. Você também pode acionar uma avalanche acima se a camada de neve for dura o suficiente para fraturas se propagarem dentro dela por longas distâncias; o mesmo acontece com faíscas nos slides abaixo ou nas encostas adjacentes.

Barrancos e calhas podem canalizar avalanches soltas das encostas das montanhas. E as encostas a sotavento podem ser especialmente propensas a avalanches, porque os ventos predominantes arrastam neve sobre espinhos de cumeeira e picos e depositam lajes de vento em seus patamares - além disso, as cornijas que podem se desenvolver acima dessas encostas apresentam seu próprio risco de avalanche.

Tempo Avalanche

Terreno define o palco para avalanches, mas o tempo fornece os ingredientes e condições essenciais. Queda de neve carrega encostas com o material branco; se eles estão sobrecarregados, eles vão avalanche. Clima frio e claro pode formar a superfície da geada (hoarfrost) no topo da camada de neve que, enterrada por tempestades subseqüentes, se torna uma camada fraca que poderia provocar uma avalanche de placas em algum momento da linha. Temperaturas de aquecimento rápido ou chuva podem desestabilizar a camada de neve e disparar slides.

A taxa e o tipo de precipitação e a progressão da temperatura durante uma única tempestade de montanha ajudam a estabelecer o perigo relativo de avalanche. Se a temperatura cair durante uma tempestade, a camada de neve (sendo o restante igual) provavelmente será mais estável, pois a neve mais quente, mais úmida e mais pesada cairá primeiro e a neve sobreposta será mais fria, mais seca e mais clara.Mas se a temperatura subir durante uma tempestade - como pode acontecer com a passagem de uma frente quente, por exemplo - a neve mais densa e úmida se acumulará sobre camadas mais claras e soltas, criando instabilidade.

Se a neve cair mais rápido do que a camada de neve pode se estabilizar, as avalanches são mais prováveis. Queda de neve de uma polegada ou mais por hora durante oito horas ou mais aumenta consideravelmente o risco de avalanche.

A neve em queda reta é uma coisa, mas o vento pode acumular neve 10 vezes mais rápido. A neve que cai e as condições de vento juntas formam uma combinação ruim, mas o vento arde e rega a neve mesmo sem precipitação. Se os ventos atingirem 10 ou 15 milhas por hora, mais ou menos, o perigo de avalanche sobe para cima.

Avalanches pelos números

Vamos completar essa discussão sobre a ciência das avalanches com alguns números importantes, cortesia do Colorado Avalanche Information Center. No ano passado, 12 pessoas morreram de avalanche nos EUA; 29 foram mortos em 2016, 11 em 2015 e 35 em 2014.

Entre 1951 e 2016, as seguintes atividades resultaram na maioria das mortes por avalanche no país: excursionismo (esqui, raquetes de neve, etc.) em 263, snowmobile em 251 e subida em 182. Nos últimos anos, os snowmobilers sofreram a maior avalanche- fatalidades relacionadas de qualquer grupo de recreação.

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