Ciclo de vida dos pinguins

Os pinguins são algumas das aves mais incomuns do mundo. Estes caçadores semiaquáticos e sem asas podem prosperar em praticamente qualquer clima, dos trópicos à tundra. O ciclo de vida do pinguim é fascinantemente complexo, especialmente o dos pingüins imperadores. Estas aves são uma das poucas espécies de animais que podem viver e se reproduzir na Antártica frígida.

TL; DR (muito longo; não leu)

Existem muitas espécies de pinguins, mas um dos mais conhecidos e fascinantes é o pinguim-imperador. Esses pinguins vivem e se reproduzem na fria Antártida. Os pais alimentam os pintos com alimentos regurgitados e os mantêm aquecidos dentro das bolsas, até que os pintinhos desenvolvam o frio resistente ao frio.

Pintainhos do pinguim-imperador

Os pingüins imperadores são os pinguins mais altos e mais pesados ​​do mundo, com recém-nascidos pesando cerca de 11 onças, e geralmente com cerca de 30 centímetros de comprimento. Para efeito de comparação, a menor espécie de pinguim do mundo, o pequeno pinguim, está em torno desse tamanho quando totalmente crescido. Filhotes de pingüins imperadores entram no mundo durante o rigoroso inverno antártico, o inverno mais frio da Terra, com temperaturas que podem facilmente cair para -100 graus Fahrenheit. Por causa disso, e porque os filhotes não desenvolvem penas adequadas para baixo (penas quentes e isolantes) até algumas semanas de idade, eles precisam passar as primeiras semanas de suas vidas sendo aquecidos por seus pais. Pinguins imperadores masculinos e femininos têm uma bolsa isolada, chamada bolsa de ninhada, entre seus pés, logo abaixo de suas barrigas. Os filhotes devem permanecer nesta bolsa até que a sua penugem se desenvolva, cerca de 45 dias após a eclosão.
Filhotes de pinguim-imperador nascem em grandes grupos chamados colônias. Pinguins de todas as espécies são sociais e se unem em colônias, mesmo aquelas que vivem em climas tropicais. As colônias de pinguins-imperadores se espalham no verão, mas se amontoam para se aquecer no inverno. Às vezes, filhotes nascem enquanto suas mães estão longe, coletando comida. O pai do filhote pode alimentar o filhote com uma espécie de "leite" (produzido por glândulas especiais na garganta) para ajudar o filhote a sobreviver até que a mãe retorne. Flamingos, pombos e pingüins imperadores são os únicos pássaros na terra que podem produzir esse "leite". Mesmo outras espécies de pinguim não são capazes de produzi-lo. Uma vez que a mãe retorna, o pinguim pai transfere cuidadosamente seu filhote para sua bolsa de ninhada (os adultos tocam os dedos dos pés e empurram o bebê de uma bolsa para outra) e depois sai, para encontrar comida no mar. A pinguim mãe alimenta sua garota a comida que ela reuniu durante seu tempo longe, regurgitando, ou vomitando, comida na boca da garota. Uma vez que a cria de um filhote se desenvolve, ele deixará as ninhadas de seus pais e juntará outros filhotes em sua colônia, amontoando-se em um grupo chamado creche para se aquecer. Os pais da garota ainda retornarão, em turnos, para alimentar o filhote durante esse período.

Idade adulta e caça

Ao longo de alguns meses, os pintos do pinguim-imperador crescem entre 3 e 4 metros de altura. Seu bebê cai e é gradualmente substituído por penas adultas. Este processo é chamado de muda. Uma vez que um filhote de pingüim tem a maioria de suas penas adultas, seus pais param de alimentá-lo. Quando a primavera chega, os pais dos pinguins saem para o mar. Os filhotes devem ficar sem comida até que suas plumas adultas cheguem completamente, o que pode levar até um mês, quando eles podem ir até o mar e caçar.

Como todas as espécies de pingüins, os pingüins imperadores adultos têm penas elegantes e impermeáveis. Isto é de vital importância porque os pinguins-imperadores fazem toda a sua caça na água. Todas as espécies de pinguins comem uma dieta predominantemente de frutos do mar, e os pinguins-imperadores não são exceção. Eles podem comer todos os tipos de animais aquáticos, desde lulas a caranguejos e peixes. Seus corpos são construídos para caçar debaixo d'água, desde suas nadadeiras fortes até seus pés palmados. Apesar de seu tamanho grande, os pingüins imperadores adultos são muito rápidos debaixo d'água, o que os ajuda a caçar presas rápidas, como o peixe-prata Antártico. Também ajuda a evitar predadores como focas leopardo e baleias assassinas. Esses predadores tendem a ir atrás de jovens pinguins, que são inexperientes em manobrar debaixo d'água. Isso significa que novos adultos de pinguins devem aprender rapidamente para sobreviver.

Pinguins-imperadores vivem em colônias durante toda a vida, embora só se amontoem quando o tempo fica difícil. Pinguins imperadores adultos não podem se reproduzir até que tenham cerca de três anos de idade, e geralmente esperem cerca de dois a três anos depois de atingir a maturidade sexual para iniciar o processo de encontrar um parceiro.

Criação na Antártida

Os pinguins machos dão exibições de acasalamento às fêmeas, que envolvem chamadas e balanços na cabeça. Se uma mulher fica impressionada com sua exibição, ela se juntará a ele, sinalizando para o resto da colônia que eles formaram um casal acasalado.

Pinguins fêmeas colocam apenas um ovo de cada vez. Os ovos têm conchas grossas, para isolá-los do frio. A maioria das aves se aninha em árvores ou no chão. No entanto, os ovos de pinguim-imperador congela ao ar livre, o que significa que a pinguim deve passar o ovo para a bolsa de ninhada do parceiro assim que o puser. Esse processo é perigoso, já que o óvulo morrerá em instantes se tocar o chão gelado. Quando a transferência é concluída, as fêmeas do pinguim saem juntas para o mar. Os machos vigiam o ovo durante a maior parte de sua incubação, até que as fêmeas voltem cerca de dois meses depois. Durante esse período, os machos podem perder até a metade do peso corporal.

Quando a fêmea retorna, o ovo, ou em alguns casos, o filhote recém-nascido, é transferido para a bolsa da mãe, e os machos saem para encontrar comida para eles e suas famílias.

De filhote a adulto reprodutor, os pinguins-imperadores têm um dos ciclos de vida mais complexos de qualquer ave, devido às condições extremas que devem suportar, especialmente durante a época de acasalamento. Por causa de suas adaptações físicas e comportamentais, essas aves incríveis são capazes de se reproduzir e prosperar em algumas das condições mais adversas da Terra.

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