Como os drones estão desempenhando um papel na conservação da vida selvagem

Com nomes como o Switchblade, Raven, Predator e Reaper, os drones - também conhecidos como veículos aéreos não tripulados ou UAVs - já estão causando impacto no campo de batalha e na aplicação da lei. Agora os drones estão decolando no mundo da conservação e manejo da vida selvagem.

Dano colateral

Os helicópteros são há muito tempo a ferramenta preferida para o monitoramento da vida selvagem aérea; Eles foram usados ​​para pesquisar animais que vão desde alces e cabras da montanha até tartarugas marinhas e baleias, e dezenas de espécies no meio. Mas a abordagem convencional não é sem desafios. O tempo no ar é caro, acima de US $ 700 por hora, e isso se um piloto puder ser encontrado. Além disso, o vôo de baixo nível também enfatiza os animais e pode ser perigoso para os humanos envolvidos. Entre 1937 e 2000, 60 biólogos e técnicos foram mortos em acidentes aéreos relacionados ao manejo da vida selvagem. Pelo menos outros 10 pereceram nos últimos anos.

Os drones operam a uma fração do custo e são relativamente fáceis de operar, com mais precisão e muito menos risco. O levantamento aéreo da vida selvagem foi o primeiro passo no uso de drones para a conservação, mas em todo o mundo os drones estão agora sendo usados ​​para monitorar áreas protegidas, coletar dados em áreas remotas e até capturar caçadores ilegais.

Cortejo e cópula no alto mar

Seis das sete espécies de tartarugas marinhas do mundo estão listadas como ameaçadas ou ameaçadas de extinção; suas populações devastadas pela pesca comercial, poluição e perda de habitat. Restringir a atividade humana, particularmente em períodos críticos, é visto como fundamental para ajudar essas populações a se recuperarem.

Não é novidade que o namoro e o acasalamento das tartarugas marinhas ocorrem no oceano aberto, muitas vezes ao longo de muitas horas. Mas até recentemente, o onde e o como escaparam aos pesquisadores. Antes de 2016, apenas cinco estudos publicados focavam esses comportamentos; o mais abrangente dos quais foi realizado uma fazenda de tartaruga comercial.

Agora, pesquisadores da Universidade do Alabama estão usando drones - o DJI Inspire 1 UAV, para ser exato - para localizar, identificar e monitorar tartarugas marinhas verdes ao longo do Golfo do México. Seus esforços, relatados na revista "Herpetological Review", renderam quase 50 horas de vídeo, capturando oito dos 11 comportamentos específicos de namoro e acasalamento documentados em estudos anteriores.

Em Saint Martin, os drones foram usados ​​para agilizar o monitoramento diário da atividade de nidificação das tartarugas marinhas. As tartarugas marinhas nidificam em habitats remotos em grandes áreas, tornando os métodos tradicionais de pesquisa onerosos e demorados: horas de tempo de observação para cobrir trechos intermináveis ​​de praias remotas. Com drones, quilômetros de costa podem ser percorridos em poucos minutos. Talvez mais importante, usar drones reduz a probabilidade de perturbar as tartarugas ou, pior, esmagar seus ninhos.

O rastreador de morcego stealth

Para estudar morcegos em vôo, os cientistas usaram pipas, balões e torres, mas todos têm suas limitações. O ruído UAV, que abafa os sinais de ecolocalização dos morcegos, tem sido um fator não-inicial para o uso de drones tradicionais. Mas pesquisadores do St. Mary's College desenvolveram um novo drone - o Chirocopter, em homenagem à ordem científica que contém morcegos, Chiroptera - que isola fisicamente o ruído do UAV.

A equipe implantou seu UAV fora de uma caverna do Novo México que é usada por morcegos de cauda livre brasileiros. Pouco antes do amanhecer, os morcegos retornam a este poleiro a altas velocidades. Manobrando o Chirocopter para o meio do enxame, os pesquisadores registraram tanto os chilros dos morcegos - sinais de ecolocalização que os morcegos usam para navegar - quanto os dados térmicos de vídeo. Em alturas que variam de 15 a 150 pés, a equipe registrou quase 46 chilros por minuto. Em última análise, eles esperam que o Chirocopter possa ajudá-los a determinar como esses animais evitam colidir uns com os outros, no ar e no escuro.

Em busca de golfinhos-de-rosa

O rio Amazonas abriga duas espécies de golfinhos de água doce: o boto cor-de-rosa, também conhecido como boto, e sua contraparte cinza menor, o tucuxi. Ambas as espécies enfrentam ameaças de perda de habitat associadas à construção de barragens, bem como à pesca e poluição. Estudos sugeriram que as populações de botos estão em declínio, mas a natureza elusiva da espécie, juntamente com seu habitat complexo e remoto, torna esses animais extremamente difíceis de rastrear e contar com segurança.

Cientistas do Instituto Mamirauá e do World Wildlife Fund recorreram a drones Quadrocopter para preencher esses dados. Em três viagens em 2017, as equipes coletaram imagens aéreas de golfinhos no rio Juruá, na Bacia Amazônica brasileira. Até agora, o método está se mostrando mais barato, mais eficiente e mais preciso do que contar manualmente a partir de canoas. Em última análise, os dados coletados serão combinados com os de outros países e submetidos aos formuladores de políticas, na esperança de proteger ainda mais essas espécies.

Os dados, o drone e o rinoceronte

A demanda asiática por chifre de rinoceronte levou a caça ilegal de rinocerontes a níveis recordes. De 2007 a 2014, o número de rinocerontes perdidos para a caça furtiva praticamente dobrou a cada ano na África do Sul. Apesar de um aumento no número de guardas florestais e outros esforços - mesmo escondendo grandes números de rinocerontes em locais seguros - os caçadores furtivos continuam a levar cerca de três rinocerontes por dia.

A iniciativa da Air Shepherd, lançada em 2016 pela Fundação Charles A. e Anne Morrow Lindbergh, usa análise de dados e drones para reduzir a caça a rinocerontes e elefantes na África.Em parceria com o Instituto de Estudos Avançados de Computação da Universidade de Maryland (UMIACS), a equipe usa modelos para prever onde e quando os caçadores atacarão e implanta drones quase silenciosos equipados com visão noturna para ajudar os guardas a pará-los antes que os animais sejam mortos.. Em todas as áreas que eles implantaram, a caça furtiva parou dentro de cinco a sete dias.

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