Para o Animal de Trafego Mais Ilegal do Mundo, um Herói Improvável

Um herói de olhos pequenos está se juntando à luta para salvar o mamífero mais traficado ilegalmente do mundo, um tamanduá esquivo conhecido como pangolim. Uma organização sem fins lucrativos belga está treinando alguns ratos de tamanho gigante para farejar pangolins sendo contrabandeados para fora da África.

“Ursos formigas”

Nativo da África e da Ásia, o pangolim que assemelha a alcachofra é blindado com placas grandes feitas de queratina, a mesma proteína encontrada no chifre e nas unhas dos rinocerontes. Os animais são desdentados e usam suas longas e pegajosas línguas para se alimentar de formigas e cupins, junto com pedras para ajudar na digestão. Se ameaçado por predadores, sua única defesa é rolar firmemente em uma bola.

O comércio dos pangolins facilmente capturados é rápido; a demanda por suas escamas excede agora a das presas de elefante ou chifres de rinoceronte. Eles são traficados tanto por sua carne - que é considerada uma iguaria em partes da África e Ásia - e suas escalas que são usadas na medicina tradicional para tratar condições que vão desde a inflamação até a possessão demoníaca. Nenhuma evidência científica suporta estas afirmações "medicinais".

Apesar das proteções globais, o número de pangolins caiu 90%. A União Internacional para a Conservação da Natureza (IUCN) estima que um pangolim seja retirado da natureza a cada cinco minutos, uma perda de mais de 1 milhão de animais na última década. Dado que cada animal dá à luz apenas um filhote por ano, este nível de colheita é insustentável.

Ratos Gigantes

Em uma instalação de pesquisa na Tanzânia, a APOPO, uma organização sem fins lucrativos belga, está treinando um grupo de elite de ratos - ratos gigantes de gambá da Gâmbia, especificamente - para desmascarar pangolins traficados. Embora não seja exatamente grande o suficiente para montar e cavalgar, o rato endêmico de mais de 5 quilos é quase cinco vezes o tamanho de um rato médio de Nova York. Sua visão é terrível, mas eles têm um farejador que colocaria muitos sabujos para vergonha.

É essa destreza olfativa que impulsionou o apoio ao uso dos ratos para desenterrar a vida selvagem traficada. E, como esses ratos detectores de fragrâncias são significativamente menores e mais ágeis que seus equivalentes caninos, eles podem navegar com segurança em espaços apertados, incluindo o interior de contêineres de carga e transporte.

Remoção de minas terrestres

O treinamento desses ratos com detecção de pangolim não será o primeiro rodeio de roedores da APOPO. Por mais de 20 anos, os seus “HeroRATS” têm salvado vidas humanas em toda a Ásia e África, farejando minas terrestres em países pós-conflito. No Camboja - o segundo país mais afetado por minas do mundo, onde uma em cada 290 pessoas são amputadas -, ratos treinados como "Magawa" notoriamente amigáveis ​​limpam os campos minados e tornam as terras seguras para o desenvolvimento. Um rato pode procurar um campo minado de 200 metros quadrados em 20 minutos; Um técnico de desminagem humana com detector de metais precisaria de um a quatro dias para cobrir o mesmo solo. Além do mais, Mgawa e seus compatriotas podem detectar TNT a uma distância de mais de 3 pés, mesmo se enterrados no subsolo. E enquanto “gigante” pelos padrões dos ratos, os animais são leves demais para detonar as minas, por isso, nenhum rato é ferido ou morto nos esforços de desminagem.

Detecção de Doenças

Mais recentemente, a APOPO treinou ratos com sucesso para detectar a tuberculose, uma doença que destrói os pulmões humanos e se mostra fatal se não tratada. Globalmente, a tuberculose é a principal causa de morte por uma doença infecciosa, alegando mais de 1,5 milhões de vidas por ano, um quarto delas na África. Os ratos de detecção de doença podem rastrear cem amostras de tosse e saliva em 20 minutos; um feito que levaria um técnico até cinco dias usando microscopia convencional. E os ratos detectam cerca de 70% dos casos, uma taxa de sucesso até 50% maior que a dos métodos convencionais.

Abordagens pioneiras

Desde que a APOPO começou em 1997, seus “HeroRATS” ajudaram na destruição de 106.374 minas terrestres e identificaram 12.206 pacientes com TB.

No final de 2016, a APOPO fez uma parceria com a Endangered Wildlife Trust da África do Sul para testar as habilidades de seus ratos de detectar peles e escamas de pangolim altamente pungentes, além de ébano africano e outras madeiras de lei ameaçadas de extinção. Se for bem-sucedido, o Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA, um dos financiadores do projeto, espera implantar essas equipes com bigodes para inspecionar a carga nos movimentados portos africanos e asiáticos. Em última análise, os ratos podem um dia ser usados ​​para combater outros tipos de tráfico ilegal de vida selvagem, incluindo o contrabando de marfim de elefante e chifre de rinoceronte.

Compartilhe Com Seus Amigos